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Lettres Persanes

LETTRE LXI.

Rica à Usbek.
A ***.

Je crois, que tu veux passer ta vie à la campagne : je ne te perdois au commencement que pour deux ou trois jours ; & en voila quinze que je ne t’ai vû : il est vrai que tu ès dans une maison charmante ; que tu y trouves une Societé qui te convient ; que tu y raisonnes tout à ton aise : il n’en faut pas davantage pour te faire oublier tout l’Univers.

Pour moi je mene à peu près la même vie, que tu m’as vu mener : je me repans dans le monde ; & je cherche à le connoître : mon esprit perd insensiblement tout ce qui lui reste d’Asiatique, & je plie sans effort aux mœurs Européennes. Je ne suis plus si étonné de voir dans une maison cinq ou six femmes, avec cinq ou six hommes ; & je trouve que cela n’est pas mal imaginé.

Je le puis dire ; je ne connois les femmes que depuis que je suis ici : j’en ai plus appris dans un mois, que je n’aurois fait en trente ans dans un Serrail.

Chez nous les caracteres sont tous uniformes, parce qu’ils sont forcez : on ne voit point les gens tels qu’ils sont ; mais tels qu’on les oblige d’être : dans cette servitude du cœur, & de l’esprit, on n’entend parler que la Crainte 1 , qui n’a qu’un langage, & non pas la Nature, qui s’exprime si differemment, & qui paroit sous tant de formes 2 .

La dissimulation, cet Art parmi nous si pratiqué, & si nécessaire 3 , est ici inconnuë : tout parle, tout se voit, tout s’entend : le cœur se montre comme le visage : dans les mœurs ; dans la vertu ; dans le vice même, on apperçoit toujours quelque chose de naïf.

Il faut, pour plaire aux femmes, un certain talent different de celui, qui leur plaît encore davantage 4  : il consiste dans une espece de badinage dans l’esprit, qui les amuse, en ce qu’il semble leur promettre à chaque instant ce qu’on ne peut tenir, que dans de trop longs intervalles.

Ce badinage naturellement fait pour les toilettes 5 , semble être venu à former le caractere general de la Nation 6  : on badine au Conseil : on badine à la tête d’une armée : on badine avec un Ambassadeur : les professions ne paroissent ridicules qu’à proportion du serieux, qu’on y met : un Medecin ne le seroit plus, si ses habits étoient moins lugubres, & s’il tuoit ses malades en badinant 7 .

A Paris le 10. de la Lune de Rebiab. 1 . 1714.




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1 La crainte deviendra dans L’Esprit des lois le principe même du gouvernement despotique (III, 9).

2 Voir L’Esprit des lois , V, 14 : « […] tout y doit rouler sur deux ou trois idées […] ».

3 Voir Lettre 8.

4 Le titre de Voltaire, Ce qui plaît aux dames (1764), montre bien ce que l’allusion grivoise a de proverbial.

5 « On dit qu’on rend visite à quelqu’un à sa toilette, quand on le vient entretenir pendant qu’il s’habille, ou se deshabille. » (Furetière, 1690, art. « Toilette »).

6 La topique des « caractères nationaux » a toujours assigné aux Français la légèreté ; mais Montesquieu prête à la Régence, sous l’influence du duc d’Orléans, « qui ne craignoit que les ridicules », un goût prononcé pour les bons mots (Pensées, nº 800 ; voir aussi C. Volpilhac-Auger, « Régent, Le », Dictionnaire Montesquieu ). Voir Lettre 95 où même le ministre « badine » au plus fort de la crise du Système. Cependant, au-delà de l’analyse historique (qui a ses limites, puisque cette lettre est située sous le règne de Louis XIV) ou de la satire sociale, il est permis de discerner ici, comme dans toutes les lettres où est raillé le bel esprit, une critique plus profonde, à relier à la fable des Troglodytes (Lettres 11-14)  : celle d’une perversion de la sociabilité naturelle et des « bons offices » qui assurent l’harmonie d’une petite société (voir Céline Spector, Montesquieu, « Lettres persanes », de l’anthropologie à la politique , Paris, PUF, 1997, p. 33-38).

7 Shaftesbury fait le même genre de remarque sur l’esprit de plaisanterie dans l’ Essai sur l’usage de la raillerie (1710) : « Les Politiques en ont été infectez : & les plus graves matiéres d’Etat ont été traitées avec des airs ironiques & de pure plaisanterie. Les plus habiles Negociateurs ont été reconnus pour les boufons les plus renommez ; & les Ecrivains les plus célébres, pour les plus grands maîtres du stile burlesque. » (I re partie, §II, La Haye, Scheurler, 1710, p. 6 ).