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VAR1 C, Œ58 minuties, aux vains

Lettres Persanes

LETTRE CVI.

Rica à *.*.*.

L’université de Paris est la fille ainée des Rois de France, & très-ainée : car elle a plus de neuf cens ans 1  : aussi rêve-t-elle quelquefois 2 .

On m’a conté qu’elle eut il y a quelque tems un grand demêlé avec quelques Docteurs à l’occasion de la lettre a Q qu’elle vouloit que l’on prononçât comme un K 3 . La dispute s’échauffa si fort, que quelques-uns furent depouillez de leurs biens : il fallut que le Parlement terminât le different ; & il accorda permission par un Arrêt solemnel à tous les Sujets du Roi de France de prononcer cette lettre à leur fantaisie. Il faisoit beau voir les deux Corps de l’Europe les plus respectables, occupez à décider du sort d’une lettre de l’Alphabet.

Il semble, mon cher *.*.*. que les têtes des plus grands hommes s’étrecissent 4 lorsqu’elles sont assemblées ; & que là où il y a plus de sages, il y ait aussi moins de sagesse. Les grands Corps s’attachent toujours si fort aux minuties, aux formalitez, aux vains usages, que l’essentiel ne va jamais qu’après. J’ai ouï dire qu’un Roi d’Arragon b ayant assemblé les Etats d’Arragon, & de Catalogne, les premieres seances s’employerent à decider en quelle Langue les déliberations seroient conçuës : la Dispute étoit vive, & les Etats se seroient rompus mille fois, si l’on n’avoit imaginé un expedient, qui étoit, que la demande seroit faite en langage Catalan, & la réponse en Arragonois 5 .

De Paris le 25. de la Lune de Zilhagé 1718.




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a Il veut parler de la querelle de Ramus.

b C’étoit en 1610.

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1 Moreri note en passant que « quelques Auteurs prétendent que Charlemagne l’établit [au Palais du Louvre], vers l’an 800 » (« Université », 1704, t. V, p. 884 et 1718, t. V, 2 e partie, p. 313 ).

2 Rêver  : « Faire des songes extravagans, […] se dit aussi de ceux qui en veillant font, ou disent des extravagances » (Trévoux, 1743).

3 Pierre de La Ramée (1515-1572), philosophe et grammairien, tué lors de la Saint-Barthélemy, souleva cette querelle en 1559 dans ses Scholae Grammaticae (voir Colette Demaizière, « Ramus (Pierre de La Ramée) » dans « Centuriae latinae » : cent une figures humanistes de la Renaissance, Colette Nativel dir., Genève, Droz, 1997, t. I, p. 651-656). Bayle en fait état dans son Dictionnaire historique et critique , « Ramus », rem. G ; d’autres sources sont possibles, tant l’affaire était connue (voir Franck Salaün, « La lettre Q et autres bizarreries. Sur les différentes sortes de règles dans les Lettres persanes », dans Les Lettres persanes en leur temps, Philip Stewart dir., Paris, Classiques Garnier, 2013, p. 109-122), mais celle-ci est la plus vraisemblable.

4 Ce verbe est alors en concurrence avec « rétrécir ».

5 L’ anecdote figure dans le « recueil Desmolets » du Spicilège (n o 128). La source en a été identifiée par Salvatore Rotta (OC, t. 13, note ad loc.) : Pietro Martire d’Anghiera, Opus epistolarum, Epistola 438, Leyde, Elsevir, 1670, p. 228 (la date, 1510, est recopiée correctement dans le Spicilège ).